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Cómo entender qué es un transgénico

El maíz y el algodón son algunos de los productos modificados genéticamente más habituales

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La Unión Europea ha aprobado la producción de más de 60 transgénicos dentro de sus fronteras. FOTO: Getty Images.

30/04/2015 por: Santytp

Los transgénicos son foco de polémica y dudas entre la clase política y también en la propia sociedad. Se trata de productos modificados genéticamente con el objetivo de incorporar ligeras mejoras frente al ser vivo originario. En este practicograma conocerás un poco más sobre los usos presentes y futuros de esta rama de la biotecnología.

  1. 1 ¿Qué es un transgénico?

    Los transgénicos son organismos vivos que han sido modificados genéticamente. Se trata de microorganismos, plantas o animales que se someten a un cambio en su ADN -añadir nuevo gen, modificarlo o retirarlo- con el objetivo de ofrecer nuevas ventajas.

    Se trata, por ejemplo, de cultivos modificados para mostrar resistencia a las plagas o plantaciones capaces de producir productos de mayor tamaño.

  2. 2 Animales transgénicos, muy habituales en investigaciones médicas.

    Algunos animales son modificados genéticamente en procedimientos de investigación básica. "Son principalmente conejos y ratones que se estudian para probar nuevas terapias en humanos", explica Félix Gil, experto en Biología Molecular de la Universidad Europea.

    En ocasiones se modifican sus genes con el objetivo de ver los cambios metabólicos que se producen. Los animales transgénicos con fines alimenticios -como vacas que ofrezcan más leche- son aún una realidad poco utilizada por los dilemas éticos que presentan.

    En el fondo se trata de un dilema moral. "Tenemos que saber qué queremos", apunta Javier Sierra, profesor de Biotecnologúa de la Universidad Francisco de Vitoria. El experto en genética comenta que la sociedad de consumo exige agricultura y ganadería intensiva y ésta tiene sus ventajas e inconvenientes. Los transgénicos son una forma más de conseguir ese volumen de alimentos. "¿Qué es mejor, crear una vaca con más masa corporal para que dé más carne o darle numerosas hormonas para que crezca más?", se pregunta.

  3. 3 Vacunas comestibles: el futuro ha llegado.
    Paso 3

    En Estados Unidos hay muchas plantas modificadas genéticamente -como numerosos cultivos de algodón- a las que se les ha introducido un gen capaz de producir toxinas contra los insectos. La misma estrategia se puede utilizar con fines médicos.

    "Se pueden modificar genéticamente para crear nuevos fármacos", asegura Félix Gil. El experto habla de las llamadas 'vacunas comestibles', una modalidad que aún no se ha introducido por diferentes disputas éticas, pero ¿en qué consisten? "Imagina un tomate transgénico capaz de generar que el cuerpo humano produzca anticuerpos contra la gastroenteritis", expone.

    Según cuenta el profesor, las semillas-hijas de estas plantas son siempre estériles por lo que sólo se pueden cultivar una vez. "Sus nuevos frutos no podrán generar más platas, por lo que no hay riesgo de exceso de plantas con estas características", argumenta. En el lado negativo, algunas voces críticas hablan de la incertidumbre que desata el cultivar esta nueva modalidad de productos.

  4. 4 ¿Consecuencias para la salud? Polémica asegurada.

    La Organización Mundial de la Salud (OMS) ha afirmado que no se han demostrado riesgos para la salud humana en los países que comercializan transgénicos aprobados. A su juicio, estos tipos de cultivos se han evaluado minuciosamente. Sin embargo, sí ve un riesgo en que estas plantaciones afecten al medio ambiente, si los genes introducidos llegan a 'saltar' a otros cultivos.

    El profesor Javier Sierra considera que el "riesgo a la biodiversidad" es quizás hoy el mayor problema de los transgénicos. Pero añade que, desde que el ser humano empezó a cultivar ya seleccionaba qué plantas eran mejores y cuáles peores incrementando la producción de unas y mermando la población de otras. Una vez más, el problema es el debate ventajas-inconvenientes.

    Las alergias son otro de esos riesgos aún en trámite de evaluación. "Son productos a los que no hemos estado sometidos antes y cabe el riesgo de que el sistema autoinmune lo vea peligroso y lo rechace a modo de alérgeno", comenta Félix Gil.

    Por otra parte, otros críticos apuntan que ingerir productos modificados con antibióticos para ser más resistentes puede generar, en el ser humano, resistencia a esos fármacos y dificultar la cura de algunas enfermedades. Pese a todo, esta hipótesis no está probada.

  5. 5 Años 80: el primer tomate modificado genéticamente.

    Corría el año 1994 cuando se aprobó la comercialización del primer alimento modificado genéticamente: los tomates Flavr Savr. A éstos se les introdujo un gen que retrasaba la maduración del tomate, de manera que éste aguantaría más tiempo y tendría mayor resistencia.

    Pocos años después, el producto tuvo que ser retirado del mercado al presentar consecuencias imprevistas: piel blanda, sabor extraño y cambios en la composición. Aún así, hoy en día siguen resultando útiles para la elaboración de tomate frito. Desde entonces, algunas variedades transgénicas de maíz, lino o patatas también se han retirado de la venta por problemas de calidad o sabor.

  6. 6 La UE ha aprobado más de 60 transgénicos.

    La Unión Europea ha permitido la comercialización de más de 60 variadades de transgénicos, aunque cada país puede adoptar sus propias medidas de implantación. Eso sí, entre las medidas comunes a todos los miembros destaca la obligatoriedad de reflejar en el etiquetado del producto si se trata de un producto modificado.

    "El consumidor tiene derecho a saber qué come, por eso son importantes estas medidas", añade Félix Gil. En España, por ejemplo, se dedican unas 136.000 hectáreas al cultivo del maíz trasngénico -más del 80% del maíz modificado en Europa-, y es obligado mostrar esta característica en cada envase.

  7. 7 ¿Más información?

    Si quieres conocer más, visita la sección 'No te lo pierdas en comidas y bebidas' en la categoría de 'Comida y bebida'. También puede que te interesen los siguientes practicogramas:

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